Intel Arc Alchemist : le GPU de jeu d’Intel

Arc Alchemist est le nom de code qui identifie les premières cartes graphiques dédiées d’Intel pour le marché du jeu grand public, un secteur qui, crise actuelle mise à part, est très compétitif et verra la société de Santa Clara se battre avec deux géants comme NVIDIA et AMD.

La marche vers les cartes graphiques Arc d’Intel – Alchemist est le nom de code de cette première génération de GPU – a été longue ; pour la société de Santa Clara, elle n’a pas été une promenade de santé, non seulement en raison du niveau de ses concurrents – Radeon RX 6000 et GeForce RTX 3000 – mais aussi, à notre avis, pour des raisons techniques et de  » prudence  » (compte tenu du projet Larrabee) qui, de fait, ont conduit à une modification de la feuille de route initiale.

Faisons le point sur la situation : Intel Xe-HPG

C’est précisément en raison de la manière dont le projet a évolué ces dernières années qu’il n’est pas facile de faire le point sur la situation des cartes graphiques Intel Arc ; le fabricant n’a jamais donné de confirmation officielle (du moins pas substantielle d’un point de vue technique) laissant une grande place aux rumeurs de toutes sortes qui n’ont pas facilité l’identification de ce que pourrait être la feuille de route sur la base des propositions des concurrents (pour la GeForce RTX 4000, c’est différent par exemple).

En essayant de simplifier la discussion et de résumer toutes les données et informations divulguées jusqu’à présent (officielles et non officielles), nous pourrions commencer par dire qu’Intel a commencé par les GPU intégrés pour passer, ces trois dernières années, au segment des cartes graphiques dédiées. Les projets ont évidemment commencé main dans la main, mais il ne fait aucun doute que les iGPU sur les processeurs Core de dernière génération (11e et 12e gen) ont fourni un important retour d’information  » en temps réel  » aux ingénieurs et développeurs de Santa Clara.

Au cœur des cartes graphiques d’Intel se trouve l’architecture GPU Xe, un projet auquel l’entreprise a consacré beaucoup de ressources et qui est sur le point de se concrétiser enfin dans le segment des GPU dédiés aux ordinateurs de bureau/portables grand public. L’architecture Xe a été présentée par Intel comme l’une des plus polyvalentes à ce jour ; une approche sous-jacente unique permet au fabricant de couvrir les mondes du cloud, du HPC, des ordinateurs portables grand public et maintenant des ordinateurs de bureau (jeux).

En laissant de côté le Old Bridge d’Intel et tout le discours sur le HPC, rappelons brièvement l’itinéraire du GPU Xe dans le secteur grand public jusqu’à Arc Alchemist. Les premières solutions à arriver sur le marché ont été les GPU intégrés que l’on trouve sur les processeurs Core « Tiger Lake » de 11e génération, nous parlons de la déclinaison Xe-LP « Iris » qui a ensuite trouvé sa place sur la première véritable carte graphique dédiée d’Intel, nom de code Iris Xe « DG1 ».

Le saut générationnel offert par Xe (LP) sur les iGPU intégrés d’Intel a été remarquable : des performances supérieures de 50 % par rapport à l’UH600, la prise en charge des derniers standards et d’excellentes capacités de décodage ne sont pas passées inaperçues auprès des experts, sans compter que l’on peut même jouer à certains jeux FHD à faible niveau de détails (voir notre test sur Core i9-12900K).

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La série Arc Alchemist avec architecture Xe-HPG

Nous en arrivons maintenant à l’annonce proprement dite des cartes graphiques dédiées d’Intel, la série Arc Alchemist avec architecture Xe-HPG, qui a été dévoilée par Intel en août dernier mais pas encore prête à faire ses débuts. À cette occasion, Intel n’avait pas fourni de détails techniques particuliers ni de modèles (et leurs noms), confirmant plutôt que l’Arc Alchemist – ou Intel DG2 – sera suivi d’autres produits de la série Arc tels que Battlemage, Celestial et Druid.

Intel Arc Alchemist sera construit sur le nœud de fabrication TSMC 6nm et arrivera sur les ordinateurs de bureau et les ordinateurs portables, mais les données techniques officielles dont nous disposons concernent surtout l’architecture hiérarchique Intel Xe-HPG, basée comme nous l’avons vu précédemment sur le Core Xe. Les différents Core Xe sont regroupés en ce qu’Intel appelle des  » tranches de rendu « , chaque tranche de rendu étant constituée de quatre cœurs Xe, tandis que le seul Core Xe intègre 16 moteurs vectoriels de 256 bits, 16 moteurs matriciels de 1024 bits et une unité matérielle dédiée au lancer de rayons. En ce qui concerne la mémoire, le BUS de 256 bits (modèles supérieurs) a été définitivement confirmé, tandis que la VRAM sera probablement de type GDDR6 (au moins 16 Gbps) et d’une capacité maximale de 16 Go.

Au moins 4 variantes d’Arc Alchemist

En l’état actuel des choses, nous savons qu’Intel devrait proposer pas moins de quatre à cinq variantes de l’Arc Alchemist, qui sera probablement aussi disponible en version ordinateur portable avec TDP programmable. Côté vitesse, les rumeurs ne manquent pas : en principe, on sait que le haut de gamme DG2-512EU, avec 4 096 cœurs et 16 Go de GDDR6, est crédité de performances comparables aux actuelles GeForce GTX 3070/3070 Ti (Review), mais avec deux fois plus de mémoire graphique disponible (16 Go contre 8 Go).

Compte tenu des offres actuelles d’AMD et de NVIDIA et du niveau qui sera atteint avec les GPU Next-Gen, Intel n’a pas – et ne peut pas – avoir de prétentions particulières en matière de performances (nous parlons de leadership), mais une gamme capable de couvrir l’ensemble du segment du jeu en termes de performances jusqu’à une GeForce RTX 3070 Ti ou RTX 3070 (Review) serait déjà suffisante pour gagner une grande part de marché (si les prix le permettent).

Pour conclure sur le plan technique, du moins pour l’instant, nous devons répéter que ces cartes graphiques prennent en charge le ray tracing matériel et, surtout, qu’elles seront livrées avec la technologie de super échantillonnage Intel XeSS, propriété d’Intel, qui, en plus d’être open source, promet d’être assez bien implémentée.

Intel XeSS, ou Intel Super Sampling, utilise les instructions DP4a et XMX, qui sont déjà présentes sur les GPU intégrés Intel Xe (Xe LP) et ont donc un grand nombre d’utilisateurs possibles (voir tous les iGPU Xe actuellement sur le marché sur les puces Core 11a et 12a gen). Selon la société, ce type d’upscaling permettra d’obtenir des images d’une qualité très proche de celles en résolution native, avec un impact modéré sur le GPU et un bon frame-rate en jeu. Ce sont évidemment les paroles du fabricant, mais entre le dire et le faire, il y a le pilote ; blagues à part, le composant logiciel et développement est comme vous le savez fondamental, donc nous ne pouvons pas nous attendre à des miracles tout de suite.

Après avoir résumé la genèse et, grosso modo, les particularités de l’architecture GPU Arc Alchemist, voyons maintenant les modèles qu’Intel devrait proposer et leurs caractéristiques techniques. Si nous pouvons confirmer qu’il s’agit de spécifications non officielles et qu’Intel ne s’est pas montré très coopératif à cet égard, les rumeurs – y compris les plus sérieuses – n’ont pas manqué et, sur la base des données circulant sur le net, nous pouvons tenter de reconstituer la gamme Intel Arc.

Les modèles d’Arc Archemist

Intel Arc Axx0 ou Intel Arc A1x0

Nous partons de la nouvelle nomenclature que la société pourrait introduire avec ces modèles Arc Alchemist ; les hypothèses sont différentes mais les plus populaires sont : Intel Arc Axx0 ou Intel Arc A1x0. Compte tenu des confirmations de la variante A370M pour ordinateur portable et de la A380 plus puissante, à ce stade, nous penchons pour un mélange des deux ; avant d’aller plus loin, nous aimerions répéter une fois de plus que le haut de gamme d’Intel ne sera pas aux niveaux des GeForce RTX 3080 (Review) et Radeon RX 6800 XT (Review) actuels, alors gardez cela à l’esprit.

Selon les meilleures suppositions, Intel pourrait diversifier les différentes cartes en fonction du nombre de Xe Slice, une méthodologie qui, si elle se confirme, donnerait lieu à de nombreux (peut-être trop) modèles. En gros, il devrait y avoir trois lignes : Arc A7x0, Arc A5x0 et Arc A3x0, les variantes pour ordinateur portable portant le suffixe M (Mobile) et évidemment un TDP révisé pour la plate-forme pour ordinateur portable. Nous avons compilé ci-dessous un tableau résumant les spécifications actuelles des modèles faisant l’objet de rumeurs.

L’Arc A780 haut de gamme

Si l’on examine les différentes options, il est clair que quelques modèles manquent probablement, notamment dans le segment des ordinateurs de bureau. L’Arc A780 haut de gamme d’Intel sera la seule à utiliser le GPU Xe HPG-512EU d’Intel avec 512 unités d’exécution et 4 096 cœurs de traitement (ou unités d’ombrage), couplé à 16 Go de VRAM avec un bus de 256 bits et un TDP de l’ordre de 225 watts ; comme cela a été dit à plusieurs reprises, cette carte devrait avoir la même puissance qu’une GeForce RTX 3070/3070 Ti, l’accent étant mis sur la « puissance » et non sur les « performances en jeu » qui sont très différentes (nous y reviendrons dans la conclusion).

Arc A580 ?

Une variante de bureau de l’Arc A580 (256EU/384EU) est également susceptible de manquer à la liste, et nous éviterons toute spéculation jusqu’à ce que nous ayons une indication du fabricant. En fait, même après le premier « examen » de l’Arc A380, qui n’est pas encore sorti, c’est le scénario que nous pourrions voir pour la gamme de GPU d’Intel (encore une fois à confirmer) :

Notez qu’il est fait référence au nœud de production TSMC 7nm, alors que sur l’Arc Intel nous trouverons le TSMC 6nm qui n’est rien d’autre qu’un raffinement de la génération précédente.

Prix, performances et dates de lancement

Nous voici enfin à faire le point sur la situation des cartes graphiques Arc Alchemist, un projet important pour Intel et très ambitieux vu le niveau atteint par les concurrents AMD et NVIDIA, prêts pour cette 2022 respectivement Radeon RX 7000 « RDNA3 » et GeForce RTX 4000 « Lovelace ». Après avoir analysé les modèles et les caractéristiques présumés – les acronymes importent peu en réalité – commençons par les prix possibles, un sujet encore plus épineux étant donné les détails dérisoires disponibles. Contrairement aux CPU – qu’il produit en interne – pour les GPU de l’Arc, Intel s’appuiera sur TSMC (nœud 6nm), un élément qui, nous l’espérons, n’affectera pas la disponibilité réelle des produits mais qui doit toujours être pris en compte.

Pour en revenir au prix (qui dépendra de la disponibilité, malheureusement), après avoir identifié la gamme de performances dans laquelle Intel se positionnera avec son offre haut de gamme, les rumeurs d’un MSRP possible de 499 $ semblent assez concrètes ; si l’Arc A780 (ou quel que soit son nom) parvient à offrir des performances en ligne avec une GeForce RTX 3070 Ti, nous ne serions pas surpris de voir le prix passer à 549 $. Toujours pour la plate-forme de bureau, l’entrée de gamme est encore une inconnue, tandis que dans la gamme moyenne de la liste de prix d’Intel, nous devrions voir des propositions dans la gamme 200-250 $.

Revenons au chapitre des performances et des « miracles » anticipés ci-dessus. Rappelons que, malgré l’expérience et les grandes ressources qu’elle peut mettre sur le terrain, Intel en sera à sa première expérience concrète sur le marché des cartes graphiques grand public ; nous savons que des contretemps peuvent toujours se produire et qu’un projet totalement nouveau peut facilement se heurter à des problèmes matériels et logiciels (surtout le second, voir pilotes et compatibilité). C’est pourquoi nous préférons rester prudents, laissant le soin au fabricant et aux tests sur le terrain de trancher.

Il ne fait aucun doute que si Intel parvient à proposer son flagship avec des performances alignées sur les GeForce RTX 3070/Ti, sans le moindre problème – ce qui est presque inévitable dans une première phase – le pari de l’équipe dirigée par Koduri aura été gagné et nous pouvons nous attendre à un saut de qualité avec la prochaine génération d’Arc Battlemage et surtout avec Arc Celestial (Intel lui-même l’a déjà anticipé).

Si l’on peut facilement parler d’accrocs de jeunesse de la plateforme, qui peuvent être améliorés par exemple avec une bonne mise à jour des pilotes, ce genre de problèmes pourrait être à l’origine du report au deuxième trimestre (Intel avait clairement parlé de Q1 2022). Comme vous pouvez facilement le deviner, la situation évolue constamment et nous attendons des détails concrets de la part d’Intel ; les dernières rumeurs veulent que le fabricant de Santa Clara ne soit pas prêt avant le mois de mai, au moins pour les modèles les plus importants de la gamme Arc Alchemist. Faites-nous part de votre opinion dans les commentaires et continuez à nous suivre sur HDBlog pour rester au courant des prochaines nouvelles d’Intel.

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